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Os 57 homens saíram da traseira de um caminhão escuro da polícia para o brilho de um pátio ensolarado e uma falange de câmeras. Alguns apertaram a mão de outro, como se quisessem conforto. Eles se alinharam em bancos de madeira na terra, quase todos tentando esconder o rosto e não conseguindo.

De pé atrás de um banco de microfones, o comissário de polícia do estado de Lagos, Imohimi Edgal, disse aos jornalistas reunidos que ele havia ordenado pessoalmente o ataque que varreu os homens depois que as autoridades receberam uma denúncia de que jovens estavam sendo iniciados em um “clube homossexual. "

Edgal declarou que a homossexualidade era contrária à Lei de Proibição de Casamento entre Pessoas do Mesmo Sexo da Nigéria. Essa lei, que recebeu condenação internacional quando entrou em vigor em 2014, tem como alvo não apenas as uniões do mesmo sexo, mas também as relações homossexuais em geral, com penas de prisão de até 14 anos.

"É dever de todos, não apenas da polícia, garantir que esse comportamento anti-social, vícios sociais e crimes sejam verificados, para que possamos criar comunidades que protejam nossos filhos de comportamentos desviantes", disse ele.

As câmeras se moveram sobre os rostos dos homens, capturando expressões de vergonha, medo e raiva. A maioria deles permaneceu calada, mas outros responderam às perguntas dos jornalistas.

“Qual é a definição de gay? É quando você é pego fazendo sexo, relação sexual, com um cara. Eles não me pegaram ”, gritou James Brown, um jovem magro que disse que havia sido contratado para dançar em uma festa de aniversário e que não havia feito nada de errado.

A frase "eles não me pegaram" rapidamente se tornou viral. As imagens de vídeo da conferência de imprensa de agosto de 2018 já foram vistas mais de meio milhão de vezes. Amigos, colegas e estranhos ficaram sabendo das alegações nos vídeos que circulavam online.

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Chris Agiriga (esquerda), 23 anos, um dos homens nigerianos presos sob acusação de demonstração pública de afeto com membros do mesmo sexo, passa um tempo com um amigo em um bar local em Lagos, Nigéria.
Em novembro passado, depois de mais de um ano de audiências, Brown estava entre os 47 homens que se declararam inocentes de uma acusação de demonstração pública de afeto por pessoas do mesmo sexo. Mandados de prisão foram emitidos para os outros 10 homens que não compareceram ao tribunal. Em um caso histórico que pode chegar à sua resolução no próximo mês, os homens podem ser condenados a 10 anos de prisão se considerados culpados pela lei de 2014 , que nunca foi usada para garantir uma condenação.

Mas, tempo de prisão ou não, os homens já foram punidos. Nesse país resolutamente cristão e muçulmano, a homossexualidade é amplamente rejeitada em toda a sociedade, de maneiras tão casuais quanto um desprezo na rua e tão sérias quanto a lei da Sharia que ameaça a morte por apedrejamento.

Um dos homens é casado, pai de quatro filhos e diz que levou as pessoas à festa para ganhar dinheiro extra. Por um tempo, ficou sem eletricidade porque não conseguiu pagar as contas depois de ser demitido; mesmo na escuridão de sua casa, a tensão entre ele e sua esposa era visível a um jornalista visitante da Reuters. Outro homem dormiu em uma casinha da igreja depois que sua família o expulsou, até que ele finalmente foi expulso daquele porto seguro também. Um terceiro homem vive com medo dos agressores da rua que o espancaram três vezes depois de reconhecê-lo pelos vídeos virais da perpetrada. E o homem que estava comemorando seu aniversário evitou a prisão, mas agora está dominado pela culpa, vendo a culpa até nos olhos de seus amigos.
Estas são as histórias de vidas contadas por uma festa de aniversário tarde da noite em Lagos - e por uma cultura que deixou os homens à deriva.

Por volta das duas da manhã de domingo, eles saíram do prédio, correndo em todas as direções. Em segundos, a festa de aniversário em um hotel de Lagos se transformou em tumulto quando as pessoas fugiram de policiais armados que invadiram o complexo.

"Eu não conseguia entender o que estava acontecendo", disse Onyeka Oguaghamba, um oficial sindical que usava um carro emprestado como táxi nos finais de semana. "Foram ladrões armados ou um incêndio?"

Oguaghamba estava cochilando no estacionamento do Kelly Ann Hotel. Depois de uma longa jornada dirigindo três clientes para o hotel no subúrbio de Egbeda, ele disse, ele decidiu dormir no carro, em vez de arriscar uma perigosa viagem para casa em estradas esburacadas onde poderia encontrar ladrões armados.

Supondo que as dezenas de pessoas que passavam correndo por ele estivessem fugindo do perigo, disse Oguaghamba, ele saiu do carro e correu. Antes que ele pudesse alcançar os portões do complexo do hotel, no entanto, ele foi puxado para o chão e bateu repetidamente em sua cabeça. Segundos depois, ele disse, percebeu que estava sendo mantido por um policial usando uma arma como espancador. O porta-voz da polícia do estado de Lagos, Bala Elkana, se recusou a comentar sobre a alegação de espancamento, alegando que o ataque ocorreu antes do início de seu mandato. Ele recusou os pedidos por e-mail e mensagens de texto para falar com os policiais que participaram do ataque.

O impacto na vida de Oguaghamba foi rápido. Depois de duas semanas em detenção policial, ele foi demitido como contador da União dos Trabalhadores em Petróleo e Gás Natural da Nigéria, um emprego que ele mantinha há oito anos. Seus empregadores viram os vídeos nas redes sociais e não acreditaram em sua explicação, disse ele. Seu ex-gerente se recusou a responder às mensagens de texto e telefonemas de um jornalista.

O homem de 42 anos, que insiste que não é gay, não conseguiu encontrar emprego por um ano após sua prisão. Finalmente, em dezembro, ele foi contratado como motorista de uma empresa de transporte rodoviário.

Até os quatro filhos de Oguaghamba - de 6, 7 e 2 anos de idade - não estavam imunes às insinuações que rodeavam o pai. Enquanto ele estava detido pela polícia, disse Oguaghamba, eles foram informados de que o pai estava na televisão.

"Eu me senti tão mal, embora eles não entendessem o que gay significa", disse ele. “Eles me perguntaram por que a polícia me prendeu e estavam me mostrando na televisão. Expliquei a eles que a polícia pode prender qualquer pessoa a qualquer
momento.

Passando por moradores locais em seu bairro de Lagos, Oguaghamba cumprimentou as pessoas com "bom dia", como é habitual em toda a Nigéria. A maioria retornou a saudação, mas alguns, principalmente os homens, pareciam relutantes em reconhecê-lo, mal assentindo em resposta e olhando para o outro lado.
Havia tensão em casa também.

“Quando voltei da prisão de Ikoyi, as pessoas conversavam muito com minha esposa. Eles contam muitas coisas para ela ”, disse ele, referindo-se aos que questionaram seus motivos de estar no hotel naquela noite.

As fotos do casamento de Oguaghamba, conhecidas pela maioria das pessoas por seu nome cristão Miracle, e sua esposa, Juliette, se destacam nas paredes da sala. Mas, quando o casal discutiu o caso com um jornalista visitante recentemente, eles raramente fizeram contato visual; ele olhou para o chão e ela olhou fixamente para a frente.

Enquanto ele estava detido, Juliette enviou dinheiro de proteção a um preso, para que Oguaghamba fosse poupado dos espancamentos que ele diz que muitos dos outros com quem ele foi preso foram submetidos.

"Ela sofreu muito para me socorrer", disse Oguaghamba. Além do dinheiro, havia a indignidade de uma policial na delegacia acusando Juliette de ter um marido gay. "Quando voltei", ele disse, "começamos a ter problemas".

Finalmente, as relações melhoraram após a convocação de uma família, na qual sua irmã mais velha atuou como mediadora entre o casal.

"Por causa do incidente, foi muito difícil para nós", disse Juliette. "Não há provas. Você não pode simplesmente entrar em um hotel e escolher pessoas - ela disse, sua voz ficando mais alta.

Conheço muito bem meu marido. Ele não joga esses jogos. São 11 anos de casamento ”, disse ela. "Me faz chorar. Fico com raiva porque ele perdeu muito.

A casa estava escura porque a eletricidade havia sido desligada semanas após o vencimento do aluguel anual em outubro. Oguaghamba disse que conseguiu pagar parte, mas não toda, do dinheiro. O proprietário ameaçou despejar a família se não puder pagar a quantia pendente.

Oguaghamba disse que estava zangado com a maneira como sua vida foi destruída.

"Estou com raiva porque o que eles estão dizendo não é fato", disse ele. “Eles compartilharam minhas fotos e vídeos nas mídias sociais. É uma coisa muito vergonhosa. ”

A força policial de Lagos ainda não divulgou o que seus policiais viram durante o ataque que levou à acusação de demonstrações públicas de afeto pelo mesmo sexo contra Oguaghamba e os outros homens.

Desde a denúncia de novembro, o juiz suspendeu o caso três vezes porque os advogados de acusação não conseguiram apresentar todas as suas testemunhas. O juiz ameaçou rejeitar o caso se a promotoria não apresentasse sua principal testemunha na próxima audiência em março.

Oficiais da polícia rejeitaram um pedido da Reuters de que o comissário da polícia fornecesse detalhes das evidências que levaram à prisão em massa e às acusações. O porta-voz Elkana disse que o atual comissário não estava no cargo na época e, portanto, não podia comentar.

Edgal, o comissário que disse que ordenou pessoalmente o ataque, deixou o cargo no início do ano passado para uma posição de comissário no sul da Nigéria. Ele não respondeu aos pedidos de comentários sobre o ataque.

Em uma ampla entrevista à imprensa com jornalistas em janeiro, o atual comissário de Lagos, Hakeem Odumosu, falou amplamente sobre a aplicação da lei do mesmo sexo.

"Como policiais, devemos aplicar as leis", disse ele. "Então, no casamento entre pessoas do mesmo sexo agora, mantemos a posição da lei."

A Nigéria não divulgou quantas pessoas foram detidas nos termos da lei. Mas, com base em relatos de ataques policiais em massa, a Reuters estima que o número provavelmente chegue às centenas a cada ano. As informações também são escassas sobre o número de processos, mas grupos ativistas dizem que não sabem de nada.

Xeenarh Mohammed, diretor executivo do grupo de direitos nigeriano The Initiative for Equal Rights, que tem prestado apoio jurídico e de aconselhamento aos homens presos no ataque, disse que a lei que proíbe as uniões entre pessoas do mesmo sexo “simplesmente foi usada repetidas vezes para assediar pessoas, escolher pessoas por orientação sexual percebida ou identidade de gênero ".

A acusação de extorsão e assédio policial também foi denunciada por ativistas de direitos internacionais. Em um relatório de 2016, a Human Rights Watch citou várias supostas vítimas de policiais que usaram a ameaça de uma sentença de prisão para extorquir dinheiro deles.
Em entrevistas à Reuters, cinco pessoas que reconheceram ter relações homossexuais disseram que a polícia de Lagos usa esse medo e a ameaça da lei para extorquir dinheiro dos homens.

A polícia nigeriana negou repetidamente a alegação. O procurador-geral da Nigéria e um porta-voz do Ministério da Justiça não responderam a mensagens de texto e telefonemas pedindo comentários sobre as acusações.

Além da lei nacional do mesmo sexo, 12 dos 36 estados da Nigéria aplicam a sharia. Nesses estados, no norte predominantemente muçulmano do país, os atos do mesmo sexo acarretam penas máximas de morte para homens e chicotadas e / ou prisão para mulheres. Os casos não são frequentes, no entanto, o que significa que a punição raramente é executada.

Os gays em Lagos dizem que vivem com medo de sua sexualidade se tornar pública. Membros da comunidade gay disseram que organizam discretas reuniões privadas, como festas em casa, nas casas dos amigos. Muitos também recorrem a aplicativos de namoro e mídias sociais para estabelecer contatos românticos. Mas os criminosos às vezes usam esses encontros secretos para realizar ataques conhecidos localmente como “kito”, nos quais um gay chega para encontrar uma pessoa pela primeira vez, apenas para ser sequestrado, espancado e às vezes estuprado, disseram ativistas de direitos humanos e duas pessoas que disseram Reuters eles foram vítimas de tais ataques.

Quando criança, Chris Agiriga disse que sua tia lhe deu um lar depois que sua mãe deixou Lagos para buscar uma nova vida. Cerca de 20 anos depois, sua tia disse-lhe para sair depois que ele apareceu na TV na fila da polícia.

"Todos na área sabiam disso", disse o jovem de 23 anos de Egbeda, o mesmo distrito do hotel. "Eu trouxe vergonha para toda a família."

A tia de Agiriga levou-o à igreja e providenciou para que o pastor o abrigasse no local. Agiriga dormia no chão de uma casinha que dividia com outro sem-teto que fora acolhido pela igreja.

O pastor da igreja disse à Reuters que Agiriga era um jovem vulnerável que havia sido aproveitado. Ele queria ajudar. Mas o acordo terminou após cinco meses, durante os quais Agiriga entrou em conflito com seu companheiro de quarto.

Agiriga disse que o colega de quarto enviou mensagens de texto ameaçadoras sobre entregá-lo à polícia por "seu estilo de vida". Quando perguntado por sua versão dos eventos, o colega de quarto se recusou a dar uma explicação e disse a um jornalista da Reuters para deixar as instalações da igreja.

Agiriga agora vive em uma casa segura para homens em Lagos. Ele diz que perdeu o emprego como trabalhador comunitário com uma instituição de caridade contra o HIV após sua prisão. Na Nigéria, ao contrário de outras partes do mundo, a condição não está associada principalmente às comunidades gays, mas ao sexo desprotegido em geral.

Liguei para o meu diretor. Ele viu o que aconteceu na TV. Ele disse que não poderia me empregar porque isso traz vergonha ”, disse Agiriga.

Olubiyi Oludipe, diretor executivo da Iniciativa para a Melhoria da Defesa Sexual e dos Direitos Sexuais, disse que a Agiriga já estava "desmembrada" quando o ataque aconteceu, mas não conseguiu especificar quando. Ele disse que o desempenho da Agiriga não foi satisfatório, mas se recusou a aprofundar.

"Nunca demitimos nenhum voluntário do nosso projeto por causa da prisão policial ou com base na orientação sexual e na identidade de gênero", afirmou ele em comunicado por e-mail. "Sempre tratamos todos como iguais".

Antes do ataque, Agiriga queria seguir uma carreira como designer de moda. Mas ele abandonou o curso de moda depois de perder o emprego que financiava seus estudos. Agiriga agora trabalha como conselheira de HIV para um grupo sem fins lucrativos.

Agiriga nem conhecia o celebrante do aniversário na festa do hotel em Lagos. Um amigo o convidou, ele disse, e ele relutou, mas foi convencido a ir embora.

A polícia invadiu o local cerca de 30 minutos depois que ele chegou.

"Lamento ir à festa", disse ele. "Perdi meu emprego, perdi minha família, perdi muitos amigos - tudo por causa disso."

Para um dos outros suspeitos, a emoção dominante desde a prisão tem sido o medo.
Smart Joel disse que foi espancado três vezes por gangues de homens conhecidos em Lagos como “meninos da área” que disseram que o reconheceram no vídeo. As pessoas ainda apontam e olham enquanto ele passa, disse Joel, embora tenha sido pior nos primeiros meses após o vídeo.

"Estou sempre assustado", disse o diminuto de 25 anos, relatando um ataque ocorrido no ano passado, no qual um grupo de homens o chamou como o "gay que foi preso" e roubou seu telefone, dinheiro e dinheiro. relógio de pulso.

Antes da prisão, ele disse, foram os policiais que o deixaram com medo. “Os policiais vão detê-lo e depois prendê-lo. Extorque seu dinheiro e comece a chamar seus nomes - disse Joel. “Não é disso que a lei fala. Eles tendem a assediar.

O sustento de Joel também sofreu. Ele administra uma empresa de lavanderia e lavagem a seco no quarto que divide com sua mãe e cinco irmãos mais novos.

Um ferro e uma cadeira envoltos em roupas prensadas ocupam a pequena parte do chão não coberta pela cama de casal compartilhada pela mãe de Joel e suas quatro irmãs. Mas muitos clientes o abandonaram. “Os que viram o vídeo pararam de vir até mim. Minha renda ficou instável ”, afirmou. A família tem lutado para pagar contas e comprar comida desde então.

"Não tem sido fácil", disse ele. "Em algum momento eu tive que seguir em frente, sem me importar com o estigma, a discriminação e a linguagem suja".

A maioria dos presos em agosto de 2018 se reuniu para comemorar o aniversário de 24 anos de James Burutu, uma festa que prometeu durar das “22:00 até a mãe ligar”.

O sentimento de culpa com o qual ele viveu desde então foi agravado pelo fato de não estar entre os presos pela polícia, disse Burutu.

Ele ainda estava se preparando para a festa em um quarto de hotel com os amigos quando o ataque ocorreu; festas em Lagos costumam transbordar até altas horas do dia.

Mas mesmo que ele não tenha sido preso, o ataque também mudou sua vida. Ele diz que foi excluído por parentes. "Muitos membros da minha família não querem me ver por causa desse problema", disse ele.

A irmã mais velha pediu que ele deixasse a casa que ela e o marido haviam compartilhado com ele. Três dias de falta de moradia se seguiram, durante os quais ele dormiu debaixo de uma ponte, antes de procurar abrigo com os amigos.

E, como acontece com vários presos, ele diz que foi demitido. "Minha empresa disse que não queria ouvir falar de um problema gay, e que se eu continuar trabalhando com eles seria uma ameaça para a empresa", disse ele.

A Eleganza, uma empresa de Lagos que produz móveis de plástico, não respondeu imediatamente a e-mails pedindo comentários sobre as alegações de Burutu. Um membro da equipe, em um telefonema, disse que não podia comentar.

Muitos de seus amigos, alguns dos quais se perguntaram em voz alta como ele conseguiu escapar da prisão, agora se recusam a falar com ele.

"Minha vida foi destruída", disse ele.

Para o homem da família, Oguaghamba, suas opções parecem limitadas. Se ele for despejado, ele pode ter que arrancar seus filhos do único lar que eles já conheceram e retornar ao seu estado natal, Anambra, no sudeste da Nigéria. Ele não mora lá há mais de 20 anos.

"Não estou nada feliz", disse ele, sentado em uma poltrona surrada em sua sala de estar.

Apesar dos contratempos, no entanto, ele continua otimista sobre o futuro.

Ele afirma que é inocente e acredita que finalmente terá a chance de se defender depois de ver sua imagem manchada nas mídias sociais.

"Toda a minha alegria é que estamos no Supremo Tribunal Federal e que esse assunto chegará ao fim", disse ele. "Acredito que a vitória será minha."
Reportagem: THE NEW YORQUE POST

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